Death of a Hitman?

 

 “I simply asked him if he was making any money. Is that a criticism?”

–          Arthur Miller, Death of a salesman – 1949

 

Det kom som noget af en overraskelse, da Square Enix i løbet af ugen kom med meddelelsen om, at de var I gang med at oprette et nyt studie I Montreal, og at dette studies første spil, ville være et Hitman spil.

Square Enix udlagde det selv som om, at de bare byggede ovenpå IO Interactives solide arbejde og IO’s egen pressemedarbejder fik i et interview med Børsen om sagen, nærmest udlagt det som om at det var IO selv der udvidede op oprettede et nyt kontor i det canadiske.

Tre ting er dog helt sikre.

–          Denne beslutning kommer med stor sandsynlighed til at have store konsekvenser for IO Interactive. Den sidste danske AAA-udvikler.

–          De involverede parter fortæller ikke hele sandheden om konsekvenserne.

–          Det endelige resultat kommer an på IO Interactives evner til at levere et hit med det kommende Hitman: Absolution

Jeg mener at der umiddelbart er tre sandsynlige scenarier. To dårlige og et godt.

Scenarie 1: Square Enix er utilfredse med IO Interactives performance og overvejer at lukke dem, men vil gerne sikre den mest værdifulde licens videre liv, inden da.

Det er ingen hemmelighed at IO har haft problemer med at producere hits på det seneste. Mini Ninjas klarede sig sådan la-la, mens Kane & Lynch 2 solgte direkte dårligt, og kun nåede op på ca. 2/3 af forgængerens salgstal, trods et større udviklingsbudget. Og ikke mindst, så repræsenterede de dårlige tal for Kane & Lynch 2 sandsynligvis slutningen på, at forsøge at køre dem i stilling som en fortsat franchise. Dermed er Hitman stadig den eneste rigtig værdifulde licens, som IO har skabt.

Det er relativt dyrt at udvikle spil i Danmark i forhold til Canada. Ikke bare pga. høje lønninger, men især pga. de fordelagtige skatteforhold som spiludviklere får. En anden fordel ved Canada er, at den talentmasse du rekrutterer fra her er på et kreativt højt niveau, som jeg vælger at tro at tilfældet også er i Danmark. Derfor er det oplagt at overføre produktionen af Hitman-spil til Canada, da man her kan have samme kreative manpower med lavere omkostninger.

Men hvorfor lukker man så ikke IO med det samme? Fordi det vil tage omtrent 3 år at stampe et Hitman-spil op fra bunden, fordi man også skal have udgivet Hitman: Absolution fra IO først, fordi man gerne vil have tid til at nogle af IO’erne kan overføre deres viden og kompetencer til det nye studie og endelig fordi at det giver dårlig presse, hvis man direkte kæder lukningen af IO sammen med åbningen af det nye studie. Så vil det nye studie blive dem der ’dræbte’ IO, i mange spilleres øjne.

Hvad taler for, at det bliver dette scenarie:
– Billigere udviklingsomkostninger for Square Enix i det lange løb
– Montreal-studiet har fået æren af at udvikle til Next-gen-konsollerne – ikke IO Interactive.
– IO har dårlig track-record med de sidste to spil de har produceret.
– Med den nye udvidelse har Square Enix også motion-tracking, R&D-afdeling og lign. faciliteter in-house i Montreal

Hvad taler imod, at det bliver dette scenarie:
– Hitman er en unik karakter i et hav af generiske spilserier, og SQEX risikrerer at han mister sit særpræg ved at omplante ham, og derved at licensen mister sin værdi.
– Square Enix har, som de fleste andre japansk-baserede distributører, problemer med at omstille sig til et vestligt marked. IO Interactive er en veletableret vestlig udvikler, som de kan bruge til at adressere dette.

Scenarie 2: Square Enix er ikke tilfredse med indtjeningen på Hitman-brandet, da IO er for langsomme til at producere nye Hitman-spil. Derfor vil de lave en opsætning der ligner Call of Duty, således at to studier skiftes til at producere spil i samme serie, med højere frekvens og større indtjening som resultat.

Vi er i øjeblikket vidne til en konsolidering af stærke licenser på spilmarkedet i dag. Det er ikke længere nok at producere et spil i en serie hvert 3-4-5 år. Det skal ske hvert, eller hvert andet år. Det faktum at Call of Duty udgives hvert år, uden at det lader til at svække seriens salgstal, har givet mange af de store distributører blod på tanden i forhold til at farme den samme serie ud til flere forskellige studier.

Således har Square Enix for nyligt meldt ud, at de gerne så at Final Fantasy blev en årlig foreteelse, så der er ingen grund til at tro, at de ikke kunne finde på at gøre det samme med en anden spil-serie. Ikke mindst i kraft af, at Hitman-brandet er så let genkendeligt og letforståeligt. Skaldet mand, rødt slips, lejemorder.

Hvad taler for dette scenarie:
– Square Enix har tydeligvis en strategi for at udnytte de licenser de ejer bedre
– IO Interactive arbejder stadig på andre projekter, og er dermed struktureret efter, at der er en tid efter Hitman: Absolution
– Square Enix egne udmeldinger går på, at formålet med det nye studie er at øge frekvensen af Hitman-udgivelser.

Hvad taler mod dette scenarie:
– Det vil fortsat være dyrere at producere fremtidige Hitman-spil i Danmark end i Canada
– Selv med et studie nummer to, vil IO være nødt til at sætte tempoet gevaldigt op, for at kunne udgive Hitman-spil eksempelvis hvert 2. år.

Scenarie 3: Square Enix vil gerne tage IO’s Hitman-franchise og gøre den større, men baserer udvidelsen på IO’s arbejde.

Dette er det scenarie som IO selv har forsøgt at præsentere som det der ligger til grund for beslutningen om at udflage fremtidige Hitman-spil til en nyt studie i Canada. Niels Jørgensen, administrerende direktør, siger at det er fordi at det er nødvendigt med flere mennesker, og at talentmassen er større i Canada. Det stemmer dog utrolig dårligt overens med, at IO har været igennem to store fyringsrunder de seneste 2 år. Uden de fyringer havde de haft de 150 mand Square Enix nu ansætter i Canada.

“Vi flytter ikke produktionen af Hitman, vi udvider den,” siger Niels Jørgensen til Børsen, og det er nok det billede man gerne vil præsentere indadtil i Danmark. Men det er meget lidt af den tone man finder i de udtalelser der kommer direkte fra Square Enix i den forbindelse.

Hvis man går igennem SQEX-udtalelserne med en tættekam, dukker der dog et par pointers frem, på at det ikke er et helt umuligt scenarie. I et interview med Gamasutra udtaler chefen for det nye studie, Lee Singleton, at ”we do have an option to use the proprietary Glacier 2 engine that’s been developed by IO Interactive in Denmark”. Hvis man beslutter sig for at gøre brug af IO’s engine, kunne det tyde på, at IO stadig vil være ’hovedudvikleren’. Så IO bliver Infinity Ward, og Montreal-studiet bliver Treyarch.

Endelig må man også sige, at IO trds alt har været ret gode til at holde sig for gode til at fortynde Hitman-brandet med middelmådige eller forhastede udgivelser. Men spørgsmålet er, om dette er noget Square Enix sætter pris på, eller om de helle ville have nogen flere og måske lidt mere forhastede udgivelser.

Hvad taler for dette scenarie:
– Square Enix omtaler muligheden for at anvende Glacier 2 enginen
– Ifølge udtalelser til Børsen skal de næste 2 Hitman-spil udvikles af IO – altså Absolution + et til.

Hvad taler mod dette scenarie:
– IO’s egen forklaring om mangel på dygtige folk forekommer søgt
– Det vil være dyrere at have hovedparten af udviklingen i Danmark frem for i Canada
– Det er ikke IO selv der udvikler det første Hitman-spil til Next-Gen
– IO har ikke vist styre i udvikling af licenser i deres tilgang til Kane & Lynch

Som man nok kan se af det ovenstående, er det desværre ikke scenarie 3, der umiddelbart står som det stærkeste. Men som jeg startede med at skrive, så tror jeg at det i høj grad kommer an på IO’s evne til at levere et hit med det kommende Hitman: Absolution. Jeg tror at Square Enix har overvejet de samme muligheder som jeg har, men først tager den endelige beslutning om, hvordan den videre udvikling skal forløbe, efter Hitman: Absolution har vist sit værd.

Men Square Enix er bekymrede nok for IO’s evne til at levere, til at de har valgt at tage deres forholdregler, og køre en afløser i stilling, hvis det skulle blive nødvendigt. For i sidste ende giver Square Enix ikke en daddel for, hvad der sker for den danske spilindustri. Som citatet i starten siger det – deres bekymring er at tjene penge. Intet andet. Er det en kritik fra Square Enix mod IO? Ja, det er det, for de har ikke været gode nok til at tjene penge de sidste 3-4 år.

Men begivenhederne understreger også, hvad det indebærer at være opkøbt af en international gigant. Det står nu klart for både IO og alle andre, at Hitman er Square Enix ejendom, som de kan gøre med som de vil. Og på den måde bliver det også klart, at IO ikke er deres egne herrer længere, men er underlagt den skæbne som Square Enix mener, bør tilfalde dem.

Under alle omstændigheder, betyder det at der nu er endnu mere pres på IO, for at lave en succes med Hitman: Absolution. Jeg misunder ikke dem der sidder med ansvaret inde på Kalvebod Brygge, for i yderste konsekvens er de ansvarlige for hele firmaets skæbne, og også hvordan den danske spilbrance ser ud om et par år.

Men så længe Hitman er penge værd, er det ikke ham der får lov til at dø, jvf. indlæggets overskrift. Men den danske udgave af ham forsvinder. Og han kommer til at tage den største succeshistorie nogensinde i dansk spilindustri med sig.

Reklamer

Skriv et svar

Udfyld dine oplysninger nedenfor eller klik på et ikon for at logge ind:

WordPress.com Logo

Du kommenterer med din WordPress.com konto. Log Out / Skift )

Twitter picture

Du kommenterer med din Twitter konto. Log Out / Skift )

Facebook photo

Du kommenterer med din Facebook konto. Log Out / Skift )

Google+ photo

Du kommenterer med din Google+ konto. Log Out / Skift )

Connecting to %s